联合谷歌找到“第二个太阳系”后,NASA的下一个目标锁定「三体人」的老巢

来源:36氪
发布时间:2017-12-21
霍金微博里提到的半人马座阿尔法星。

NASA的科学家上周五刚刚借助谷歌的AI技术发现了“第二个太阳系”——距离地球2545光年的“Kepler-90”恒星系统。

联合谷歌找到“第二个太阳系”后,NASA的下一个目标锁定「三体人」的老巢

最近,NASA又把另一项太空探索任务提上了日程,这次的观察对象近了一些,是距地球4.4光年、离太阳系最近的半人马座阿尔法星。嗯,它就是那个三体人的老巢、霍金「突破摄星」计划想要首先探测的恒星系。

联合谷歌找到“第二个太阳系”后,NASA的下一个目标锁定「三体人」的老巢

Newscientist报道,NASA计划在2069年,也就是在阿波罗11号100周年之际,发射一个探测器去往阿尔法星。

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NASA要去地球附近的系外行星上寻找生命     

图片来源:ESO/Digitized Sky Survey 2

消息是NASA喷气推进实验室的研究员安东尼·弗里曼12日在美国地球物理联盟会议上对外透露的。这个概念项目是如此之新,以至于到现在还没有一个恰当的名字,而且它所需要的大部分技术都还未成型。

新项目的推动力来自美国2016年通过的一项拨款法案,该法案对NASA星际航行的研究提出了要求:到2069年,星际航行的速度至少能达到光速的10%。这意味着星际航行器50年后的飞行速度需达到每小时6700万英里。

而目前,我们只有一艘人造航天器飞出了太阳系,即旅行者1号。它于40年前发射,现在正以每小时3.8万英里的速度飞行,速度不及光速的1% 。

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研究小组说,此次计划发射的探测器主要是为了确定阿尔法星系是否存在生命(是否有类似地球的行星),之后还会对人造建筑物、灯光以及土地等进行大规模扫描。

不过在完成这些目标之前,团队先要想办法把探测器送到阿尔法星。阿尔法距离地球近40万亿公里,而我们迄今为止发射到太空中的最快的航天器——NASA-Germany Helios,速度也只有每小时25万公里。照这样飞下去,抵达阿尔法星得花18000年。

而如果按NASA的新目标——航天器速度达到光速的10%,那么飞到半人马座阿尔法星的时间只需44年。

为了做到这一点,NASA的研究人员正在开发一系列的新技术,包括反物质碰撞、核动力推进系统和激光驱动的轻型帆船等。

核动力推进系统方面,美国物理学家罗伯特·巴萨德在上世纪60年代曾提出利用冲压式喷气发动机来实现星际飞行。该发动机利用电磁场从星际物质中吸收氢气,充分压缩使其发生核聚变以推动飞船前进。

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对于轻型帆船而言,NASA计划将小型航天探测器安装在轻型航行帆上,通过激光束驱动纳米筏,速度可能达到每小时1亿英里。

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NASA喷气推进实验室小组已经为这项任务拟定了科学目标,包括对航行器沿途遇到的物质和辐射的构成进行研究,以及在飞行时测试广义相对论。

“它将首先对阿尔法星的行星系、大气和规模进行观测,如果它没有被云层覆盖,那么我们将能够描述星系的样子和它的大气层特征。”研究小组的成员 Stacy Weinstein-Weiss说。

按照目前的计划, NASA需要发射一个可以自行定位的大型望远镜,使阿尔法星发出的光线能够照到太阳,再用一种叫做引力透镜效应的技术让我们看到太阳系外行星的全貌。

据了解,半人马座阿尔法星系距离地球24.9万亿英里,是离我们最近的恒星系。那里的三颗恒星分别是半人马座A、半人马座 B和比邻星。

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半人马座 α 星是一个三合星系统:半人马座α星A + 半人马座α星B + 比邻星

而对该星系的探测意义非常重大。“目前的宇宙探索告诉我们,最常见的行星类型是小行星。这些行星极有可能围绕半人马座阿尔法 A和B 运行。”耶鲁大学系外行星研究员 Debra Fischer 教授说。